Betty (links) en haar zus Joan staan met de familie aan het graf van hun vader. Achter links Edith Burghard. Foto: Jurgen van Hoof.
Betty (links) en haar zus Joan staan met de familie aan het graf van hun vader. Achter links Edith Burghard. Foto: Jurgen van Hoof. (Foto: Jurgen van Hoof)

Dochters bezoeken Britse gesneuvelde

Ton van Helvoort

Na 75 jaar eindelijk bij graf vader

Hij was 25 jaar, Charles Arthur Whitby, toen hij tijdens de opmars van Market Garden op 22 september 1944 in de omgeving van Bladel en Reusel sneuvelde.

Regio - Hij werd in Bergeijk begraven maar later overgebracht naar de Britse begraafplaats in Valkenswaard. Charles was sergeant in het Welsh Regiment en vocht in juni 1944 onder meer in Caen, tijdens operatie Overlord na de invasie. Hij vocht mee bij de bevrijding van Parijs op 24 augustus. Op zondag 3 september werd Brussel bevrijd en op 17 september begon met de bevrijding van Valkenswaard de operatie Market Garden. Enkele dagen later sneuvelde Whitby.

Zijn vrouw in Engeland bleef met twee kleine kinderen achter. Dochter Betty heeft haar vader nog gekend, maar andere dochter Joan werd pas geboren toen haar vader al van huis was. Het was dan ook een ontroerend moment toen afgelopen Betty en Joan afgelopen 10 juni bij het graf van hun vader stonden. Daarbij waren ook andere familieleden, zoals kleinkinderen Carl, Jame, Andre en Iemuan. "We zijn zo ontzettend dankbaar", zei Betty, "dat het graf van vader zo goed wordt onderhouden."

Dat is mede te danken aan de stichting Erfgoed 40-45, die ervoor heeft gezorgd dat alle 222 graven inmiddels zijn geadopteerd. Het graf van Charles Whitby was het eerste graf dat Edith Burghard uit Valkenswaard adopteerde. Ze heeft er zo aan bijgedragen dat de familie van Charles naar Nederland kwam. Ook Raimondo Bogaars van Erfgoed 40-45 houdt zich intensief bezig met het naar Valkenswaard laten komen van familieleden van de gesneuvelde militairen. Voor de herdenking in september meldden zich al zestig personen uit Engeland aan, om hier een graf te bezoeken.

Het graf van Whitby is op plaats I.F.1. Charles sneuvelde op 25-jarige leeftijd bij de bevrijding van ons land. "Gewoon iemand, totaal onbekend voor ons, zorgde er mede voor dat we niet meer in angst moeten leven. Dankbaarheid is een prachtig woord, maar lang niet toereikend om deze helden te eren." Een bloemetje op het graf is dan ook het minste dat we kunnen doen.

Ook Charles heeft ongetwijfeld gedacht dat hij een mooie toekomst tegemoet zou gaan met zijn vrouw en twee dochters. Die twee dochters, na 75 jaar, aan het graf van hun vader hadden de tranen in hun ogen staan. De herinneringen zijn ver weg, maar de emotie nog zo dichtbij. Dankzij de adoptie van het graf is intussen een hechte vriendschap ontstaan tussen Edith Burghard en dochters Betty en Joan.

In september kunnen de inwoners van Valkenswaard en regio laten zien dat ze er nog altijd ontzettend dankbaar voor zijn dat het Britse leger op 17 september 1944, onder leiding van generaal Brian Horrocks, naar Valkenswaard oprukte. De eerste tanks kregen die opdracht om 14.35 uur, toen was het leger in Lommel. Helaas viel die start anders uit als eerder gedacht. De 222 graven aan de Luikerweg zijn daar nog elke dag stille getuigen van.

Meer berichten